Starshot de Yuri Milner no encontrará vida alienígena, pero abrirá la última frontera

El multimillonario Yuri Milner nunca ha tenido reparos en su deseo de encontrar extraterrestres. Gastó $ 100 millones de su propio dinero el año pasado en la investigación SETI (búsqueda de inteligencia extraterrestre) el año pasado. Luego lo hizo de nuevo la semana pasada, anunciando la formación, con Stephen Hawking y Mark Zuckerberg, del programa Breakthrough Starshot, una ambiciosa iniciativa para lanzar naves espaciales del tamaño de un gramo hacia Alpha Centauri en velas ligeras impulsadas por láser. Starshot es fascinante como proyecto, pero es importante entender que no encontrará vida y por qué a Milner puede que no le importe.

Por un lado, no sabemos si hay planetas rodeando los tres soles de Alpha Centauri. Todo lo que sabemos realmente sobre el sistema estelar es que hay tres estrellas, y está a solo 4,37 años luz de distancia y que hay podría hay algo ahí. Seth Shostak, Director del Centro de Investigación SETI en el Instituto SETI apuesta que el sistema contiene cuerpos celestes interesantes, si no vivos. Algunas estimaciones sitúan las probabilidades de encontrar un mundo alfa centauriano habitable similar a la Tierra en alrededor del 85 por ciento. Shostak encuentra esto creíble. También lo hace el científico de la NASA Eduardo Bendek, que puede ser lo más parecido que tiene la Tierra a un guía local. Bendek, un experto en Alpha Centauri, señala que la nave Starshot debe apuntar en una dirección para hacer algo y que no sabemos específicamente hacia dónde dirigir la nanocraft.



Desafortunadamente, el tamaño de los StarChips también es un arma de doble filo. El objetivo es colocar cuatro cámaras de dos megapíxeles en cada pequeña nave espacial para que puedan tomar fotografías del sistema y encontrar planetas. Pero, dice Shostak, con toda probabilidad, la nanotecnología todavía estará a varios millones de millas de distancia de los planetas o lunas que se encuentren alrededor de Alpha Centauri. Las cámaras captarán solo un punto brillante. Y eso es si las velas ligeras no se rompen en pedazos por el polvo interestelar, lo cual no es nada improbable. Entonces, ¿por qué no enviar un solo telescopio espacial como ha propuesto Bendek?



Shostak tiene lo que podría ser la única respuesta real a esa pregunta: el público espera que vayamos a las estrellas.

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La población de la Tierra parece creer que el futuro de la humanidad está en el espacio interestelar y, para que podamos perseguir ese futuro, debemos comenzar a extender nuestro alcance para descubrir qué hay ahí fuera y cómo podemos convertirnos en lo que hay ahí fuera. Este es el primer paso para hacer realidad el sueño de la humanidad, dice Shostak. Ese es el objetivo, a pesar de las limitaciones actuales.



Shostak compara el proyecto con el viaje de Robert Scott al Polo Sur. ¿Scott logró muchos objetivos científicos significativos? No, no lo hizo. Pero demostró que podíamos sobrevivir en los extremos de nuestro entorno terrestre. Starshot podría simplemente hacernos algo más, permitiéndonos demostrar que podemos extendernos a otros sistemas solares si estamos dispuestos a invertir tiempo y esfuerzo en nuevas tecnologías y asumir riesgos masivos que no están diseñados para extraer la mayor cantidad de datos de investigación de un dólar , sino para inspirar.

Enviar con éxito algo del tamaño de un dólar de plata desde aquí a Alpha Centauri nos cambiará, a todos, de alguna manera, dice.