Necesitas ver el espectáculo de luces más increíble en el cielo nocturno este invierno.

Ocurre en un instante: el Sol expulsa partículas abrasadoras y electrificadas al espacio. Viajan a millones de millas por hora, hasta que quedan atrapados en el campo magnético de la Tierra y se canalizan hacia las regiones polares a un ritmo vertiginoso.

Para nosotros aquí en la Tierra, este terrible cataclismo es completamente silencioso. Pero no es invisible.



A medida que las partículas chocan con nuestra atmósfera, aparece un conjunto cacofónico de color en nuestros cielos, que emana de los polos. Azules, verdes, púrpuras y rosas destellan, fluyen y ondulan a través del cielo nocturno. Pueden aparecer y desaparecer rápidamente o permanecer durante horas. De cualquier manera, la aurora es un espectáculo preciado para la vista.



A medida que las latitudes septentrionales de la Tierra entran en invierno, la aurora boreal, la aurora boreal, comienza a adornar el cielo.

Aquí encontrará todo lo que necesita saber sobre esta increíble pantalla natural, cómo verlos y cuándo debe mirar hacia arriba.



¿Qué son las auroras boreales?

La aurora boreal, también llamada aurora boreal, es el nombre que se le da a las coloridas pantallas de luces celestiales famosas en las latitudes del norte.

Se ven con mayor frecuencia en el norte de Canadá, Alaska, el norte de Europa y Rusia.

Aurora Boreal en Atigun Pass en AlaskaNoppawat Tom Charoensinphon / Getty Images



¿Qué causa la aurora boreal?

Las auroras boreales provienen directamente del núcleo del Sol, que está alimentado por una intensa actividad nuclear. Periódicamente, esta actividad hierve y las corrientes de partículas cargadas eléctricamente llamadas plasma se liberan del Sol y se lanzan al espacio. Algunos de ellos se dirigen a nuestro planeta. A medida que golpean el campo magnético de la Tierra, se canalizan hacia la atmósfera terrestre en los polos.

Cuando (el plasma) alcanza ... las moléculas de gas en nuestra atmósfera, básicamente las golpea, las excita y las ilumina con esos colores, Rona Orán , un físico espacial computacional del MIT, dice Inverso .

Los diferentes colores son creados por diferentes estados energéticos que se inician en diferentes moléculas.

Son principalmente nitrógeno y oxígeno los que emiten las luces, dice Oran.

Aurora boreal en el monte. Ulfarsfell, Islandia Arctic-Images / Getty Images

¿Por qué se llaman auroras boreales?

Según la NASA , la aurora boreal fue acuñada por Galileo Galilei en 1619 d.C. Él las nombró en honor a la diosa romana del amanecer, Aurora. Otras fuentes acreditan al filósofo francés y contemporáneo de Galileo, Pierre Gassendi, con acuñar el nombre, sin embargo.

Pero el primer avistamiento registrado de la aurora parece haber ocurrido en 2600 a. C. - según la NASA, hay un texto chino de la época que dice: 'Fu-Pao, la madre del Imperio Amarillo Shuan-Yuan, vio un fuerte rayo moviéndose alrededor de la estrella Su, que pertenece a la constelación de Bei-Dou, y la luz iluminó toda la zona '.

Un dibujo de la aurora de 1570 d.C., unas décadas antes de los avistamientos de Galileo, muestra el fenómeno como velas de cera encendidas sobre las nubes.

Dibujo histórico de la aurora que se cree que data de 1570 d.C.NASA

¿Por qué la aurora es más frecuente en invierno?

El mejor momento para ver la aurora boreal es durante los meses de invierno, pero en realidad, las auroras boreales no ocurren con más frecuencia durante una temporada. Más bien, la frecuencia y la intensidad de las luces son impulsadas por el comportamiento del Sol.

Las variaciones estacionales que vemos en la Tierra son solo porque ahí es donde está lo suficientemente oscuro como para verlas, Jodie Ream , un físico espacial observacional del MIT, dice Inverso .

Esta también es parte de la razón por la que la aurora tiende a iluminar los cielos más cercanos a los polos. Además de ser el área donde se canalizan las partículas, ambos polos atraviesan largos tramos de oscuridad durante los meses de invierno, lo que brinda las mejores condiciones de visualización para ver las luces.

Si la actividad del Sol es lo suficientemente fuerte, las luces viajarán más lejos a través de nuestra atmósfera desde el polo norte; si está lo suficientemente oscuro, las personas que viven en el Ártico e inmediatamente más allá tendrán la oportunidad de verlas.

Cuando el Sol esté más activo, tendrás auroras boreales más fuertes o aparecerán en latitudes más bajas, dice Orán.

¿Tienen las auroras boreales algún efecto en la Tierra?

Las auroras boreales no son dañinas para la Tierra, pero el plasma solar que las crea puede afectar y afecta la infraestructura tecnológica.

Debido a este potencial de daño, existe toda una industria dedicada a rastrear el clima espacial, las condiciones electromagnéticas en el espacio alrededor de la Tierra, generalmente impulsadas por el Sol, dice Ream.

Puede interrumpir las comunicaciones. Puede cargar tuberías, dice Ream. Uno de los grandes efectos que tiene en el GPS es que puede estropear el rastreo por GPS que usamos en nuestra vida diaria.

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Imagen de la aurora sobre el Océano Índico tomada desde la Estación Espacial Internacional el 17 de septiembre de 2011NASA

¿Hay luces del sur?

Si. Las luces del sur se llaman 'auroras australes' y se crean de la misma manera que las auroras boreales. La tierra cerca del polo norte está significativamente más poblada que la tierra más cercana al polo sur, por lo que más personas ven la aurora boreal. En realidad, las luces del sur ocurren con la misma frecuencia y son igualmente espectaculares.

Esta imagen de la aurora austral (luces del sur) fue tomada por el satélite IMAGE el 11 de septiembre de 2005 NASA

¿Otros planetas tienen auroras?

La respuesta corta es sí. Científico espacial de la Universidad de Leicester Jonathan Nichols , dice Inverso: Cualquier planeta con un gran campo magnético y una atmósfera significativa tiene auroras. En nuestro sistema solar, eso es la Tierra, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno.

También se ha informado de actividad similar a la de las auroras en Marte, dice Nichols. Esto es sorprendente, porque nuestro planeta vecino carece de un campo magnético global fuerte. Pero tiene pequeños trozos de campo magnético que pueden producir una especie de efectos similares a las de una aurora, dice Nichols.

Dado que el fenómeno es tan común en nuestro sistema solar, es lógico que los exoplanetas también puedan tener auroras. En el futuro, es posible que podamos detectar auroras de exoplanetas analizando señales de radio, dice Nichols.

La aurora de Júpiter. Esta es una imagen compuesta, con Júpiter fotografiado en longitudes de onda visibles y la aurora capturada en longitudes de onda ultravioletaNASA, ESA y J. Nichols (Universidad de Leicester)

También se ha informado de actividad similar a la de las auroras en Marte, dice Nichols. Esto es sorprendente, porque nuestro planeta vecino carece de un campo magnético global fuerte. Pero tiene pequeños trozos de campo magnético que pueden producir una especie de efectos similares a las de una aurora, dice Nichols.

Dado que el fenómeno es tan común en nuestro sistema solar, es lógico que los exoplanetas también puedan tener auroras. En el futuro, es posible que podamos detectar auroras de exoplanetas analizando señales de radio, dice Nichols.

Aurora en ambos polos de Saturno. Imagen capturada en longitudes de onda ultravioleta por el telescopio espacial Hubble NASA

Cómo ver la aurora en el cielo nocturno

Para ver la aurora boreal, debe estar en el lugar correcto en el momento adecuado y tener las condiciones de visualización correctas.

El mejor momento para ver la aurora boreal es en las noches claras y oscuras de los meses de invierno y cerca de la luna nueva. Generalmente, de septiembre a abril son los mejores meses de visualización. Para asegurarse de obtener lo mejor de este espectáculo de luz natural, debe comenzar a mirar hacia arriba varias horas después de la puesta del sol. No es necesario que mire en una dirección determinada, ya que las luces del norte tienden a ser visibles en todo el cielo.

Si vive en una ciudad abarrotada como Estocolmo, es mejor llegar lo más alto posible para minimizar la contaminación lumínica. También desea limitar la luz proveniente de las pantallas de los dispositivos electrónicos o linternas y permitir que sus ojos se acostumbren a la oscuridad durante unos 30 minutos antes de mirar hacia arriba.

Estos son algunos de los mejores lugares para ver la aurora boreal:

  • Fairbanks, Alaska: La ciudad de Fairbanks pronostica su actividad de auroras boreales con la ayuda de la Universidad de Alaska Fairbanks. Puede realizar un seguimiento de los mejores momentos para ver el aurora aquí .
  • Tromsø, Noruega: Esta ciudad está ubicada sobre el círculo polar ártico en el 'óvalo auroral', el lugar donde tienes la mejor oportunidad de ver la aurora boreal. La oficina de turismo de Noruega tiene un sitio dedicado a pronosticando las luces , para que pueda planificar los mejores momentos para ir.
  • Shetland y Orkney, Escocia: Estas cadenas de islas a menudo ven sus cielos nocturnos de invierno iluminarse con el 'Feliz bailarines' o auroras boreales.
  • Laponia, Finlandia: Hogar de Santa Claus y lugar ideal para los cazadores de auroras. Laponia, la parte más septentrional de Finlandia, se encuentra dentro del círculo polar ártico. De acuerdo con la Junta de turismo de Finlandia , las auroras boreales aparecen cada dos noches despejadas en el norte del país.
  • Laponia, Suecia: Al igual que la Laponia finlandesa, Laponia sueca también es lo suficientemente norte como para tener excelentes oportunidades para ver la aurora boreal.
  • Reykjavik, Islandia: No tienes que ir muy lejos de la ciudad para escapar de las luces de la ciudad en este país escasamente poblado, pero cuando la aurora es fuerte, incluso puedes ver las luces dentro de los límites de la ciudad.
  • Yellowknife, Canadá : Esta remota ciudad de 20.000 habitantes en los Territorios del Noroeste de Canadá cuenta con avistamientos de auroras 240 días al año.
  • Península superior, Michigan: Cuanto más al norte viaje, más probabilidades tendrá de ver la aurora en el Península superior de Michigan . La costa del lago Superior es un gran lugar para ver las luces en un hermoso entorno natural durante los meses pico de abril, octubre y noviembre.
  • Saadjärv, Estonia: Esto está un poco fuera de lo común, pero puede ser una opción menos concurrida si desea ver la aurora. Estonia tiene una población pequeña y mucha naturaleza salvaje. Puedes ver las luces de Saadjärve, un pueblo a orillas del lago Saadjärv.