¿Comer tumores cancerosos le produce cáncer? Probablemente no, pero deja la hamburguesa

Si el USDA ha estado haciendo bien su trabajo, es casi seguro que nunca se haya comido un tumor. La agencia federal no permite que los animales con cáncer se vendan para el consumo; de hecho, el mes pasado, el gobierno federal condenó al capataz de un Matadero de california a dos años de prisión por intentar vender carne de vacas con cáncer de ojo. El cáncer da miedo y la idea de comerlo da aún más miedo. Pero imagine que los proveedores de cáncer de California lo lograron: ¿alguien se habría enfermado?

Decir que comer cáncer le daría cáncer es sugerir que el cáncer es contagioso. Si bien esto es cierto en casos raros, sugiere, en términos generales, que el cáncer es en sí mismo una cosa física que se puede contraer. Que no es. El cáncer es más un proceso que una cosa en sí. Cuando la combinación correcta de mutaciones se acumula en el ADN de una célula, esa célula se vuelve rebelde y se divide incontrolablemente hasta que forma la masa de células que llamamos tumor. En última instancia, un tumor es un grupo de células que proliferan a un ritmo anormal. Sin embargo, es un grupo de células, al igual que el grupo de células de músculo de vaca en forma de escudo que forman su hueso T, uno que dejará de proliferar una vez que el organismo del que proviene esté muerto. Entonces, si una vaca tiene un tumor en el pecho, la pechuga que finalmente se le extraiga contendrá, seguro, un tumor canceroso, pero eso no es técnicamente tan diferente de decir que contiene una masa de células muertas.



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Cocinar dicha masa y pasarla a través de la tormenta ácida que es la digestión humana descompondría las células que la componen en sus partes esenciales: principalmente cadenas de aminoácidos y grasas globulares, con algunos azúcares ramificados esparcidos por todas partes. Donde - o qué - exactamente, ¿el cáncer es ahora?



Aún así, las reglas del USDA existen por una razón. Se trata menos de hacer cumplir lo que sabemos sobre el consumo de carne cancerosa que de protegernos de las incógnitas conocidas. Suponemos que una célula tumoral de un animal canceroso ya no puede propagar el cáncer una vez que el animal está muerto. Y, en su mayor parte, las pruebas de laboratorio parecen indicar que estamos en lo cierto. Pero la biología siempre tiene salvedades: a lo largo de los años, los científicos han descubierto ciertos tipos de cánceres que pueden propagarse como una enfermedad contagiosa cuando sus células logran permanecer intactas.

El tipo de cáncer que se propagó a través de la población de demonios de Tasmania, por ejemplo, se propagó por la saliva. Las células tumorales que flotaban en la saliva de un diablo eran implantado físicamente en otro cuando el tiempo de juego se puso mordaz. Y sabemos que este fenómeno no se limita a los marsupiales. En 1986, una trabajadora de laboratorio se inyectó accidentalmente con células de cáncer de colon y desarrolló una tumor en su mano .



La posibilidad de contagio hace que el cáncer sea mucho más aterrador de lo que ya es. Pero lo que hay que tener en cuenta es que todos los cánceres contagiosos, al menos los que conocemos, requieren células tumorales para sobrevivir intactas. Probablemente podamos estar seguros de que la carne de vacas con ojos cancerosos, incluso si se sirve súper rara, no transmitirá ningún rastro de cáncer porque nuestro sistema digestivo destruye las células sin piedad. Aún así, comer carne, cancerosa o no, presenta un riesgo de exposición a carcinógenos.

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